Sæsonens 17. Grand Prix blev endnu en stor triumf for Lewis Hamilton og Mercedes. På den legendariske Suzuka bane viste Hamilton igen masser af overskud, da han i sikker stil kørte først over stregen med sin trofaste væbner Valtteri Bottas på 2. pladsen.
Samtidig gjorde Sebastian Vettel det endnu sværere for sig selv at forblive en reel trussel mod Hamiltons 5. VM – den tyske Ferrari kører blev blot nr. 6 i dagens Grand Prix, og med bare 4 løb tilbage på kalenderen er Hamiltons forspring nu oppe på massive 67 point.

Efter et par dage med omskifteligt vejr, hvilket som bekendt satte et tydeligt præg på kvalifikationen, var der i dag strålende solskin over Suzuka. Med en lufttemperatur på den gode side af 25 grader og asfalt på 44 grader var der lagt op til et godt race – og med Sebastian Vettel startende helt nede på 8. pladsen var der al mulig grund til at forvente masser af action. Vettel SKULLE fremad og score så mange point som muligt for at holde liv i håbet om at vinde mesterskabet.

Sebastian Vettel
Copyright Ferrari Media

Da starten gik, kunne Hamilton uden problemer slå et lille hul. Bottas forsvarede sin 2. plads og lukkede af, så Hamilton ikke var presset. Vettel lavede en flot start og gik forbi begge Toro Rosso racere med det samme. Inden afslutningen på 1. omgang var han ligeledes gået forbi Romain Grosjean, som startede løbet fra en flot 5. plads, og på dette tidspunkt så Vettel virkelig ud til at være flyvende.

Foran Vettel kæmpede Max Verstappen og Kimi Räikkönen en indædt kamp om 3. pladsen, og efter få omgange var det tæt på at gå helt galt. I chikanen før start-/mål langsiden lavede Verstappen en lille fejl i indbremsningen og røg ind over græsset på indersiden. Räikkönen gik på ydersiden af hollænderen, som til gengæld kørte meget bredt, da han vendte tilbage til asfalten. Räikkönen blev derfor tvunget af banen og måtte gå af gassen for at undgå et sammenstød – en hændelse som indbragte Verstappen en tidsstraf på 5 sekunder, og som Vettel udnyttede til at gå forbi Räikkönen.

Max Verstappen
Copyright Red Bull Contentpool

Sebastian Vettel fortsatte sin fremmarch og fik kørt sig helt op under hækvingen på Verstappen. På løbets 8. omgang valgte tyskeren at dykke indenom i sving 13, men det ville Verstappen ikke høre tale om – eller måske havde han ikke set, at Vettel lå på indersiden? Under alle omstændigheder holdt hollænderen sin linje ind i svinget, og et sammenstød var uundgåeligt. Vettel snurrede rundt, fik beskadiget racerens aerodynamik og blev overhalet af stort set hele feltet. Herfra var det 100 % op af bakke for den tyske Ferrari kører. Løbsledelsen vurderede i øvrigt denne hændelse som en race incident, og der blev således ikke uddelt straf til hverken Vettel eller Verstappen.
Efter dette kæmpede Sebastian Vettel en ulige kamp, og han nåede ikke længere op end 6. pladsen. Endnu et ærgerligt pointtab for den ambitiøse Ferrari kører, som betalte prisen for en fejlslagen strategi under gårsdagens kvalifikation.

Daniel Ricciardo måtte efter en mareridtsagtig kvalifikation starte løbet helt nede fra P15, men den australske Red Bull kører viste stor fightervilje, da han kørte sig op gennem feltet. Ricciardo overhalede både indenom og udenom, og på løbets 14. omgang gik han forbi Grosjean og overtog 5. pladsen. Da han på 24. omgang foretog sit eneste pitstop, lykkedes det ligeledes at passere Kimi Räikkönen, og dermed var P15 forvandlet til P4. Ganske imponerende af den sympatiske australier, som efter løbet helt fortjent blev kåret til ”Driver of the Day.”

Daniel Ricciardo
Copyright Red Bull Contentpool

For vores egen Kevin Magnussen blev det dagens løb en meget kort fornøjelse. Kevin startede løbet fra 12. pladsen, men med et helt nyt sæt Soft dæk på raceren var danskeren fortrøstningsfuld, og det var slet ikke udelukket at han kunne køre sig op i pointene. Desværre gik det galt for ham på løbets 2. omgang, da han i et forsøg på at forsvare sig mod et angreb fra Charles Leclerc fik lukket døren lidt for aggressivt. For enden af start/mål langsiden trak Magnussen til højre for at forsvare inderbanen, men det skete så sent, at Leclerc ikke kunne undgå at køre op i Haas racerens bagende. Magnussen punkterede på venstre baghjul og måtte halte tilbage til pitten. Inden han nåede så langt var dækket imidlertid flået fuldstændig fra hinanden og havde forårsaget skader på racerens aerodynamik, så selvom danskeren blev sendt tilbage på banen med 4 nye dæk på bilen, gik der kun få omgange, før teamet trak ham ud af løbet og lukkede garageporten. En ærgerlig afslutning på det, der godt kunne have udviklet sig til en godkendt dag for Kevin Magnussen.

Kevin Magnussen
Copyright Haas F1 Media

I front var Hamilton tilsyneladende i total kontrol. Selvom vi over radioen flere gange hørte ham berette om udsættere på motoren, så det ikke ud til at påvirke hans omgangstider synderligt. Den forsvarende verdensmester kontrollerede farten og holdt en komfortabel afstand til Bottas på 2. pladsen.
Heller ikke pitstoprunden, som Kimi Räikkönen indledte efter 18 omgange, ændrede på det billede, og det stod hurtigt klart, at kun tekniske vanskeligheder kunne forhindre Hamilton i at tage sin 4. sejr på stribe. Englænderen kom aldrig rigtigt under pres, og han ser efterhånden ud til at kunne cruise sig til sin 5. VM titel.

Mod slutningen af løbet blev der til gengæld spænding om løbets 2. plads. Indtil der manglede ca. 15 omgange så Valtteri Bottas ud til at have alt under kontrol, men pludselig forsvandt hans forspring til Max Verstappen med næsten 1 sekund pr. omgang. Finnen så ud til at have overkørt sine dæk, og Verstappen kom faktisk tæt nok på til at sætte et reelt angreb ind. Da Bottas reelt kom under pres, lavede han flere små kørefejl, men i sidste ende havde Mercedes raceren alligevel det overskud, der skulle til, og Verstappen kunne ikke finde en vej forbi. Mercedes hentede således endnu en 1-2 sejr, og Bottas konsoliderede sin 3. plads i mesterskabet.

Lewis Hamilton og Valtteri Bottas
Copyright Mercedes AMG

I det brede midterfelt blev det som ventet Force India, der trak det længste strå. Brendon Hartley og Pierre Gasly i de 2 Toro Rosso racere havde ellers leveret en imponerende kvalifikation og startede løbet fra hhv. P6 og P7, men i løbstrim kunne de ikke matche hverken Haas eller Force India. Begge Toro Rosso kørere sluttede udenfor pointene, mens Sergio Perez og Esteban Ocon placerede deres Force India racere på hhv. 7. og 9. pladsen.

Romain Grosjean sluttede løbet på 8. pladsen, og dermed hentede franskmanden 4 point til Haas teamet. Med en startposition som nr. 5 havde både han og teamet formentlig håbet på mere, og det så da også længe ud til, at 7. pladsen var hjemme. Desværre kom Grosjean galt afsted, da Charles Leclerc måtte parkere sin Sauber racer i græsset i utide – en hændelse der medførte en Virtual Safety Car, hvorunder Sergio Perez på en eller anden måde kom forbi Grosjean. Franskmanden beklagede sig over radioen og mente, at Perez skulle give ham pladsen tilbage, men der kom aldrig en melding om nogen forseelse, og dermed var Haas køreren distanceret til P8.

Esteban Ocon
Copyright Racing Point Force India

Carlos Sainz fik på en af de sidste omgange klemt sig ind i top 10, og dermed snuppede den spanske Renault kører et enkelt point. Damage control for Reanult, som slet ikke så ud til at føle sig hjemme på Suzuka.

Med bare 4 løb tilbage på kalenderen ser mesterskabet efterhånden ud til at være hjemme for Lewis Hamilton. Der er 100 point tilbage at køre om, og Hamilton fører nu med 67 point, så der skal gå rigtig meget galt, før der igen er reel spænding om VM.
Om 14 dage går det løs med USA’s Grand Prix, og her kan det hele meget vel blive afgjort.

Resultatet af Japans Grand Prix 2018:

POS KØRER TEAM OMG AFSTAND
1 Lewis Hamilton Mercedes 53 1h27m17.062s
2 Valtteri Bottas Mercedes 53 12.919s
3 Max Verstappen Red Bull/Renault 53 14.295s
4 Daniel Ricciardo Red Bull/Renault 53 19.495s
5 Kimi Raikkonen Ferrari 53 50.998s
6 Sebastian Vettel Ferrari 53 1m09.873s
7 Sergio Perez Force India/Mercedes 53 1m19.379s
8 Romain Grosjean Haas/Ferrari 53 1m27.198s
9 Esteban Ocon Force India/Mercedes 53 1m28.055s
10 Carlos Sainz Renault 52 1 omg
11 Pierre Gasly Toro Rosso/Honda 52 1 omg
12 Marcus Ericsson Sauber/Ferrari 52 1 omg
13 Brendon Hartley Toro Rosso/Honda 52 1 omg
14 Fernando Alonso McLaren/Renault 52 1 omg
15 Stoffel Vandoorne McLaren/Renault 52 1 omg
16 Sergey Sirotkin Williams/Mercedes 52 1 omg
17 Lance Stroll Williams/Mercedes 52 1 omg
Charles Leclerc Sauber/Ferrari 38 Udgået
Nico Hulkenberg Renault 37 Udgået
Kevin Magnussen Haas/Ferrari 8 Udgået